Han greps i Sudan sommaren 2016 och sades vara den så kallade Generalen. Italienska myndigheter gjorde stor affär av att ha fångat en av världens mest eftersökta människosmugglare, ökänd för sin våldsamma stil och misstänkt ansvarig för hundratals människors död.

Det var bara det att mannen, efter att ha utlämnats och satts i högsäkerhetsfängelset i Palermo på Sicilien, inte alls var lik bilderna av "Generalen".

"Fel man gripen"

Artikelbild

| Den svensk-eritreanska journalisten Meron Estefanos hävdar att den åtalade mannen inte är "Generalen". Arkivbild.

Omgående dök det upp larm om att operationen kanske begått ett stort misstag.

Vi var tydliga från dag ett med att de gripit fel man, säger den svensk-eritreanske journalisten Meron Estefanos till TT.

Hon hade före gripandet som enda journalist intervjuat den riktiga "Generalen", Medhanie Yehdego Mered, på telefon. Och från hennes nätverk av migranter och anhöriga kom ett och samma meddelande: Den gripne är inte den kände smugglaren. De har bara samma förnamn.

Men polis och åklagare i det viktiga och uppmärksammade fallet tog inte till sig kritiken.

De kände nog skam för att de gjort fel. När jag har pratat med åklagare informellt har de sagt att de ganska snabbt förstod att de begått ett misstag, säger Meron Estefanos.

Åtalas ändå

I april 2018 granskade SVT-programmet Uppdrag granskning (UG) fallet och presenterade uppgifter om att "Generalen" setts i frihet i Uganda. De hade också vittnesmål från en lång rad personer, både "Generalens" familjemedlemmar och migranter som smugglats av honom, som uppgav att fel man gripits.

Då pågick redan den långdragna rättegången mot den påstådde flyktingsmugglaren, en man vid namn Medhanie Tesfamariam Berhe, i Palermo.

Meron Estefanos, som hjälpte UG, tycker dock att de dna-prov som gjordes borde ha blivit det avgörande beviset. Det ena provet visade att sonen till den utpekade riktige "Generalen" inte är släkt med den man som sitter häktad sedan över tre år. Det andra togs på den påstådda "Generalens" mamma och visade att de var släkt.

Inte heller det fick åklagarna att ändra sig.

Under hela rättegången pratade åklagaren som om den som satt åtalad var smugglaren. Men han är en oskyldig kille, säger Meron Estefanos.

Svensk polis inblandad

Italienarna kom Medhanie Tesfamariam Berhe på spåren med hjälp av svensk polis. Under sin spaning på en av "Generalens" anhöriga i Sverige kom de över ett sudanesiskt telefonnummer som de lämnade vidare till Italien och som tolkades som numret till "Generalen". I själva verket gick det till den nu åtalade. I den telefon som denne hade på sig när han greps ska också ha funnits kontaktuppgifter till smugglare. Dessa omständigheter är åklagarens starkaste kort.

Försvaret förklarar det med att han försökte ta sig till Europa. Och i princip varenda eritrean som kommer till Europa har haft kontakt med människosmugglare, påpekar journalisten Ali Fegan som ligger bakom UG:s granskning.

Bevisen som försvaret presenterat för att det här är fel person är så överväldigande – dna-prov, röstanalyser och vittnesmål. Det vore otroligt om de dömer honom för att vara "Generalen", säger Fegan.
Jag tror att det finns en risk att de går med på att han inte är "Generalen", men att de försöker snärja honom på något sätt och döma honom för smuggling.

Chefsåklagare Calogero Ferrara i Palermo yrkar på 14 års fängelse.

Det kommer en dom i morgon. Jag lämnar inga kommentarer, säger Ferrara när TT når honom.